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Tiburón ballena

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Denominación

Esta clase de tiburón, denominada Rhincodon typus, es una especie de elasmobranquio orectolobiforme, el único miembro de la familia Rhincodontidae. Se trata del pez más grande del mundo, pues tiene nada menos que 12 m de longitud. Es por eso su nombre popular, ya que se asemeja a una ballena.

Habita en aguas cálidas tropicales y subtropicales, desde hace sesenta millones de años.

Descripción

El tiburón ballena tiene un cuerpo alargado y robusto, con varios resaltes en la cabeza y el dorso. Su cabeza es ancha y aplanada, con pequeños ojos en los laterales (tienen poca visión frontal) detrás de los cuales tiene las aberturas de las tráqueas. Posee una gran boca, de hasta 1,5 m, con muchas filas de dientes pequeños. Sus branquias, de enormes hendiduras, son cinco.

En cuanto a su tamaño, hay registros de especímenes enormes, hasta 12 m de longitud y 21 toneladas, según las referencias de dos ejemplares encontrados el siglo pasado en Pakistán y Tailandia.

Sus dos aletas pectorales son muy fuertes, además de las dos dorsales. En los tiburones ballena jóvenes, la aleta superior de la cola es más grande que la inferior; en los adultos, su cola de media luna, que llega hasta 2,5 m aproximadamente, les proporciona la propulsión. Utiliza todo el cuerpo para nadar, a una velocidad media de 5 km/h, muy lenta para un pez tan grande.

El vientre del tiburón ballena es de color blanco y su dorso grisáceo, con lunares y líneas horizontales y verticales de color blanco o amarillento, que se utilizan para identificarlos. Su piel puede llegar a tener 10 centímetros de grosor.

Alimentación

Al igual que el tiburón peregrino y el tiburón boquiancho, se alimenta mediante filtración del agua: succiona gran cantidad y, al cerrar la boca, la filtra a través de sus peines branquiales, quedándose atrapado el plancton en sus dentículos dermales. Al acabar, emite una especie de tos, para expulsar la acumulación de partículas en las branquias.

Se alimenta de  peces o concentraciones de plancton que localiza mediante señales olfativas. Para hacerlo, bombea el agua a través de sus branquias; a veces, se pone posición vertical y moviéndose arriba y abajo mientras bombea y filtra el agua. Se le suele ver en torno a los arrecifes de la costa caribeña, donde se alimenta de huevas del pargo cubera.

Hábitat y comportamiento

El tiburón ballena vive en los océanos y mares cálidos, cerca de los trópicos. Normalmente, habita en mar adentro (a unos 30° de latitud y a 700 m de profundidad); sin embargo, a veces, va cerca de la costa, entrando en lagunas y en las desembocaduras de los ríos. Es un animal solitario, excepto cuando se agrupa para alimentarse donde hay grandes concentraciones de comida; las hembras se mueven menos que los machos.

En determinadas temporadas migra hacia zonas costeras de  Australia Occidental, Honduras,  Filipinas, la isla mejicana de Holbox, Baja California, México, Coiba, lasPerlas de Panamá y la costa de Tanzania. La mayor concentración de tiburones ballena en el mundo se encuentra en Filipinas. Durante sus migraciones para alimentarse se han llegado a ver hasta 100 ejemplares juntos.

Por la dificultad de observación, se conocen poco sus hábitos. Tras algunos registros, se supo que son ovovívaros, naciendo las crías del huevo en el interior de su madre, y que miden entre 40 y 60 cm de longitud. Los ejemplares jóvenes se dejan ver poco, por lo que se cree que alcanzan su madurez sexual a los 30 años  y que viven una media de 100 años.

Su enorme tamaño hace que no tenga depredadores naturales, aunque sus crías sí han tenido  ataques de tiburones azules y makos.

No es una especie agresiva con el ser humano. Al contrario, suele ser dócil y cariñosa con los buzos. Este hecho hace que se fomente el turismo de buceo, principalmente, en Tailandia, Maldivas, Australia y Filipinas.

En cautividad hay pocos ejemplares: cuatro en el Acuario de Georgia, tres en el acuario Churaumi, en Okinawa (Japón) y otro en el Acuario Kaiyukan de Osaka (Japón). Aunque hay defensores a ultranza de este sistema, especialmente en los casos riesgo de matanza por los pescadores, se ha comprobado que cambian su comportamiento en situación de cautividad.

 

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